Varanasi (Benares)

Autrefois appelée Bénarès, Varanasi, surnommée la cité de Shiva, vous fera découvrir l’hindouisme sous toutes ses facettes. Traversant la ville, le Grange accueille chaque année pas moins d’un million de pèlerins en quête de bénédiction, d’illumination ou tout simplement de paix intérieure.

Varanasi est un véritable choc de culture dont il faut se préparer. La découverte de cette cité si singulière ne vous laissera pas indifférent et marquera à coup sur votre voyage en Inde.

Histoire

Les suppositions sur la fondation de Varanasi, anciennement appelée Bénarès, font référence au VIIe siècle av. J.-C. Après l’Illumination, Bouddha aurait effectué son premier sermon à Sarnath située à une dizaine de kilomètres de la cité. Mentionnée dans le Ramayana et le Mahabharata, épiques poèmes hindoues,Varanasi se présente comme la cité sacrée de Shiva.

De l’assaut des Ghaznévides en 1033 à l’invasion moghol mené par Aurangzeb, Varanasi connut à maintes reprises le pillage et l’invasion musulmane avant d’être renommée Mohammadabad. Les conquérants se servirent des matériaux des temples démolis pour bâtir des mosquées.

En 1775, les Britanniques s’emparèrent de la ville. Bien que la majorité des temples de la cité datent des XVIIe et XVIIIe siècles, Varanasi a conservé son caractère sacré et restera un des hauts lieux de la religion hindoue.

Le 7 mars 2006, Varanasi connut de nouveau une attaque, revendiquée par le Lashkar-e-Qadar.

Aujourd'hui

Varanasi figure parmi les plus anciennes cités du monde. Haut lieu de pèlerinage pour les adeptes de la religion hindoue, la ville est traversée par le Gange qui symbolise les cheveux de la déesse Shiva. Sur les rives du fleuve, la série de ghats continuent de recevoir les rituels. Au lever du jour, vous y verrez les fidèles se baigner afin d’expier leurs péchés, une scène à la fois mystique et envoûtante. Réjouissez-vous, les touristes peuvent accéder aux ghats en prenant les barques à rames disponibles sur place, sous conditions de respecter le caractère sacré des lieux bien entendu. Lors d’une balade, vous aurez également le privilège d’admirer les temples pittoresques faisant la renommée de Varanasi.

Entre autres monuments à découvrir dans la ville se trouve le temple Kashi Vishwanath dédié au Dieu Shiva. Culminant à 15,5 mètres de hauteur, sa flèche enduite d’or lui vaut le surnom de « Temple d’Or ». À maintes fois détruit suite aux invasions musulmanes, le site fut reconstruit en 1776 à l’initiative de la reine Holkar de la Maratha Maharani Ahilya Bai Holkar. Varanasi héberge également l’une des plus grandes universités d’Asie : le Banaras Hindu University. L’établissement est particulièrement réputé pour sa formation en Sanskrit. Il abrite pas moins de 150 000 manuscrits authentiques pour étudier l’Hindu Shastras. L’université compte aussi un musée, le Bharat Kala Bhava dont la principale attraction demeure l’imposante statue de Krishna. Au nord de Varanasi, la cité bouddhiste de Sarnath vous remet sur les traces de Bouddha, un lieu sacré qui vous permet de rompre avec le temps et vivre une expérience mystique intense.

Pour les férus de shopping, Varanasi compte de nombreux marchés et boutiques d’artisanat. Parmi les produits phares de la cité se démarque incontestablement le Beanarasi Silk Saree. Ce vêtement typique des régions d’Asie du Sud est issu d’une technique de tissage traditionnelle se transmettant de génération en génération, incluant l’utilisation de la soie ainsi que de fils d’or et d’argent. C’est un incontournable de la garde-robe de la femme indienne. Pour les mélomanes, les commerces à Varanasi proposent une variété d’instruments de musique de très bonne qualité.

Pour votre séjour à Varanasi, les hébergements du centre de la ville ou à l’orée du Grange vous proposent des tarifs abordables, mais avec un confort critiquable. Les hôtels haut de gamme quant à eux se situent dans le quartier de Cantonment.

Climat

Varanasi se trouve dans une région à climat tropical humide. Les températures varient fortement entre l’hiver et l’été. D’avril à octobre, l’été compte une saison des moussons avec des températures comprises entre 32 °C et 46 °C. De décembre à février, l’hiver se traduit par des vents frais en provenance de l’Himalaya et des températures pouvant baisser jusqu’à 5 °C.

Comment s'y rendre

Varanasi dispose d’une gare routière reliée à la ville de Delhi et au Népal. La ville possède également un aéroport recevant des vols quotidiens en provenance des grandes villes de l’Inde.

Comment se déplacer

Pour circuler à Varanasi, vous avez le choix entre différents types de transport. Parmi ceux-ci, retrouvez les rickshaws faisant partie des moyens de locomotion incontournables en Inde. Plus commun, le bus vous permet de vous déplacer à prix mini (5 Rs), si le confort ne fait pas partie de vos préoccupations. Les taxis figurent également parmi les services disponibles au cœur de la ville.

Par ailleurs, la location de voiture ou de vélo se révèle de plus en plus tendance auprès des touristes en voyage en Inde. Renseignez-vous auprès de votre hôtel ou de votre agence de voyage pour découvrir les bons plans.

Culturel
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